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À la recherche du Dram parfait sur Islay

À la recherche du Dram parfait sur Islay


Whiskey et moi sommes partis pour un début difficile. La première fois que j'ai essayé, c'était au collège. Il a goûté comme carburant de fusée. Je ne l'ai bu que quand je n'avais pas d'autre choix - et noyé le peu que je versais dans mon verre sous une tonne de coca.

Puis j'ai rencontré mon ami Dan, dont la collection de Scotch et de whiskies à la maison rivalisait avec tous les bars que je connaissais. Lui et Choun, le directeur de Rye House à New York, m'ont lentement promené dans le monde du whisky. Du doux au fumé, du lourd au tourbé, j'ai tout goûté.

Je suis passé du whisky hater à l'amateur de whisky, et j'ai vite compris qu'il n'y avait rien de plus que les whiskies fumé et tourbé qui venaient de l'île écossaise d'Islay. J'en suis venu à aimer leur odeur de feu de camp et leur forte morsure à la fin.

Le mois dernier, j'ai enfin eu la chance de rendre visite à Islay avec Sean, mon autre ami whiskyphile. Située au large de la côte ouest de l'Écosse, Islay est une grande île battue par la mer, le vent et la pluie. (Le temps est si mauvais que les avions ne peuvent pas atterrir assez souvent que le surnom de FlyBe de l'île est "FlyMaybe".)

Tandis que mon ami Sean et moi volions sur l'île, je regardais par la fenêtre avec ravissement. J'étais finalement dans la terre promise du buveur de whisky et c'était magnifique. À travers la couverture nuageuse, je pouvais voir une vaste île verte avec des rivages rocheux, des fermes sans fin, des moutons qui paissaient et des collines couvertes de minuscules maisons de pierre. La terre avait l'air pastorale et indomptée. Il est difficile d'imaginer que tant de whisky du monde provient ici.

Whiskey a une longue histoire sur Islay. Ça a été fait là depuis le 16th siècle - d'abord dans les cours et ensuite, à partir du 19th siècle, dans les grandes distilleries. Au fil des ans, le whisky de l'île est devenu une spécialité et a été utilisé pour parfumer beaucoup d'autres mélanges sur le continent. Ce n'est qu'au début des années 2000 que le whisky Islay est devenu célèbre dans le monde entier. L'île produit principalement du Scotch single malt, ce qui signifie qu'elle n'utilise qu'un type de grain (orge).

Sean et moi avons visité sept des huit distilleries de l'île (désolé, Coal Ila, on se voit la prochaine fois!). Nous avons commencé notre premier jour à Bowmore (favori de Sean), célèbre pour ses whiskies légèrement tourbés. Bowmore a été fondée en 1779 et est l'une des plus anciennes et des plus grandes distilleries de l'île, produisant 1,5 million de litres par an. Situé sur les rives du Loch Indaal dans la ville qui porte son nom, les bâtiments peints en blanc derrière les murs de Bowmore ont fait paraître moins une usine et plus comme un complexe de logements. (Toutes les distilleries sauf une sont situées près de l'eau parce qu'il était plus facile de s'approvisionner dans les baies qu'à l'extérieur.)

Au cours de notre tournée, nous nous sommes concentrés sur la production de whisky, en apprenant les tenants et les aboutissants de sa fabrication. C'est un processus simple: d'abord, vous prenez de l'orge, faites-le tremper pendant 2-3 jours dans de l'eau tiède, puis étalez-le sur le sol de la malterie, en le tournant régulièrement pour maintenir une température constante. Ces jours-ci, seuls Bowmore et Laphroaig font leurs propres malteries, bien qu'ils ne produisent qu'une fraction de ce dont ils ont besoin (utilisé pour rendre les touristes heureux, je suppose); la majeure partie du processus de maltage et de fumage - pour toutes les distilleries de l'île - se fait dans une grande usine de Port Ellen ou sur le continent.

Après le maltage, l'orge est ensuite fumé dans de la tourbe, un combustible terreux provenant des tourbières qui recouvrent l'île. C'est ce processus qui donne au whisky la saveur qui a rendu Islay célèbre. Après cela, il est fermenté, distillé, puis mis en fûts, où il vieillit.

En Ecosse, la plupart des distilleries réutilisent des fûts de bourbon américain ou de sherry espagnol (certains utilisent du chêne français, mais c'est très rare). Selon la loi, le whisky écossais doit être fait en chêne non-vierge - ils ne peuvent pas fabriquer leurs propres barils. Ce n'est pas écossais si c'est fait autrement! C'est dans ces fûts que les saveurs du whisky se mélangent au bois pour devenir ce qu'elles sont. Plus l'alcool reste longtemps, plus il devient lisse et moelleux. (Donc, si vous aimez un vrai whisky fumé et tourbé, achetez-en un jeune!) Contrairement au vin, qui continue de changer avec l'âge, une fois que le whisky est sorti du tonneau, il est mûr.

Le point culminant de notre voyage à Bowmore a été quand le préposé nous a permis d'embouteiller notre propre whisky dès le tonneau! Permettez-moi de vous présenter le nomade Rebel:

Après Bowmore (et une promenade rapide autour de la ville), nous sommes allés à Bunnahabhain. Situé à l'extrémité la plus éloignée de l'île, son emplacement isolé offrait la possibilité de faire le trajet le plus pittoresque du pays: traverser l'île puis descendre une petite route, avec la mer et les montagnes de l'île voisine du Jura à votre droite. terres agricoles à votre gauche.

Ressemblant à une vieille usine industrielle avec de longs entrepôts sur une côte rocheuse, Bunnahabhain fait la plus grande partie de sa production au large de l'île. Après une courte visite très décevante, notre guide nous a pris pour une dégustation, où il a sauté de sa coquille et nous a donné une histoire animée des whiskies que nous essayions. (Dans l'ensemble, c'était ma distillerie préférée que j'ai visitée, bien que j'aimais leurs produits.)

Notre deuxième jour, nous avons visité les trois distilleries les plus célèbres de l'île: Laphroaig, Ardbeg et Lagavulin.

Laphroaig se trouve sur une belle, large, et crique rocheuse qui s'ouvre à la mer. L'odeur du sel et de la mer emplit l'air, luttant pour contrôler l'odeur de tourbe de la distillerie.La distillerie de Laphroaig est considérée comme l'une des plus belles, avec ses petits bâtiments historiques, son nom en lettres géantes placées sur le mur extérieur qui fait face à la baie, et un certain nombre de points de vue sur la baie où vous pouvez vous asseoir ou trois. Le point culminant ici a été de voir le processus de maltage en cours, ainsi que le feu de la tourbe et de la fumée pendant qu'il remplissait le four.

A Ardbeg, nous avons déjeuné avant de rejoindre notre guide, Paul. "Vous en avez probablement déjà vu beaucoup, hein? Je vais juste vous montrer ce qui rend Ardbeg différent et nous allons juste boire ", a-t-il dit en attrapant deux bouteilles pour la tournée. "Au cas où vous auriez soif!" Ajouta-t-il sournoisement. (Nous avons soif!)

Paul nous a fait un tour rapide des installations, mettant en évidence leurs vieilles cuves et leur processus de distillation, qui produit de l'alcool à 62-75% d'alcool par volume (ABV). Par la suite, nous avons visité les terres, émerveillés par les vieux fûts et les bâtiments d'origine encore en usage, avant de retourner à la maison principale. Ardbeg est en retrait de la route et semble prendre un bloc de ville avec ses grands entrepôts blancs. De retour à la salle de dégustation, Paul nous a permis de goûter à de nombreuses marques connues d'Ardbeg, ainsi qu'à des mélanges exclusifs de distillerie que l'on ne trouve nulle part ailleurs, ne semblant pas se soucier des bonnes choses difficiles à trouver.

Nous avons parlé avec Paul pendant longtemps. Comme la plupart des gens que nous avons rencontrés, il avait grandi sur l'île, s'était éloigné et est revenu. "La vie de la ville était trop occupée pour moi", a-t-il déclaré. Comme la plupart de ses amis, il a trouvé un emploi dans une distillerie. Contrairement à la plupart de ses amis, cependant, il aimé whisky. Un nombre étonnamment élevé de jeunes gens à qui nous avons parlé n'étaient pas très friands de Scotch («c'est ce que mon grand-père boit»), mais Paul était un grand fan et connaissait son chemin autour de l'esprit.

Après avoir souhaité au revoir à Paul, nous sommes sortis d'Ardbeg et nous sommes promenés vers notre dernier arrêt de la journée, Lagavulin. Avec beaucoup de temps avant notre visite, nous avons marché lentement sur le chemin entre les distilleries, impressionné par toutes les vaches et les moutons sur les collines rocheuses et verdoyantes qui traversaient l'île, puis nous avons pris quelques minutes de sommeil sur l'un des bancs le chemin. Marcher ce chemin de la distillerie à la distillerie est quelque chose que je ne peux pas recommander assez.

Le dernier jour, Sean et moi avons visité Bruichladdich et Kilchoman. Commençant tôt à Bruichladdich (qui avait été fermé pendant des décennies avant la réouverture de deux investisseurs privés en 2000), notre guide Jenn nous a donné le grand tour et l'histoire de l'endroit. Les terrains sont pour la plupart des bâtiments industriels blancs dans un petit complexe, mais en arrivant, nous avons été frappés par la cour pavée (parking). C'était une belle entrée qui revenait aux jours d'autrefois. Elle a mis sept types différents de whisky devant nous, bien que je devais aussi boire la plupart de Sean parce qu'il conduisait.

A Kilchoman, la visite devient floue, après avoir tant bu à Bruichladdich. Notre visite s'est rapidement déroulée à travers la distillerie, puis nous avons essayé quelques marques. Je ne me souviens plus lesquels, car je les ai surtout rejetés car je ne voulais pas être trop saoul trop tôt!

Après un déjeuner rapide et un dernier verre avant que j'embrasse Sean au revoir, je suis monté à bord du traversier vers Glasgow et je me suis endormi rapidement dans un nuage heureux, induit par le whisky, avec un immense sourire sur mon visage. Des gens amicaux avec leur charme de petite ville au paysage magnifique, distilleries, et l'air marin, Islay était une île de rêves. J'avais été à ma terre promise alcoolique et c'était tout ce que j'avais imaginé être.

(Bien que la prochaine fois je passerai plus de temps dehors appréciant le paysage et la randonnée de tout ce whisky!)

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